VENUS
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SignePrésentation
Vénus est la deuxième planète du Soleil et la 6ème planète par ordre croissant de taille.

MusiqueThe Bringer of Peace


Rayon orbital 108 millions de kilomètres (0,72 UA)
Diamètre 12103,6 km
Masse 4,869e24 kg (0,815 fois la masse terrestre)


Avec une excentricité de moins de 1%, l'orbite de Vénus est la plus circulaire du système solaire.

Vénus est la Déesse de l'amour et de la beauté. Elle doit probablement son nom au fait que c'est la planète la plus brillante de la voûte céleste. On a d'ailleurs donné à la plupart des bassins, cratères, et autres caratéristiques de la surface de Vénus des noms féminins.

Vénus est aussi appelée l'Etoile du Berger du fait qu'elle apparaît peu avant le coucher ou le lever du Soleil, c'est-à-dire l'heure à laquelle les bergers devaient rentrer ou sortir leurs troupeaux.

Vénus étant l'objet le plus brillant dans le ciel après le Soleil et la Lune, elle est connue depuis que l'Homme existe. Tout comme Mercure, la plupart des gens pensaient qu'il s'agissait de deux corps séparés car elle n'était observable que lors du coucher ou du lever du Soleil. Cependant les astronomes grecs savaient déjà qu'il s'agissait du même astre.

En tant que planète intérieure, Vénus présente des phases lorsqu'on l'observe depuis la Terre. Les observations de ce phénomène par Galilée fut une preuve importante en faveur de la théorie héliocentrique du système solaire de Copernic.

Surface de VénusLa première sonde spatiale à visiter Vénus fut Mariner 2 en 1962. Elle fut ensuite successivement visitée par de nombreuses autres sondes (plus d'une vingtaine en tout) dont les sondes Pioneer Venus qui réalisa les premières cartes de Vénus, Venera 7 qui fut la première à se poser sur une autre planète et Venera 9 qui nous transmis les premières images du sol vénusien avant d'être détruite par la température et la pression incroyablement élevées à la surface.
Plus récemment, la sonde Magellan a cartographié précisément la surface de Vénus en utilisant des altimètres radars travaillant à des longueurs d'onde auxquelles les nuages vénusiens sont transparents, ce qui a permis de reconstituer par ordinateur le relief de la planète en images de synthèse.

La rotation de Vénus est quelque peu inhabituelle et ce parce qu'elle est non seulement très lente (sa période de rotation sidérale est de 243 jours terrestres alors que sa période de révolution autour du Soleil n'est que de 225 jours) mais aussi parce qu'elle s'effectue en sens rétrograde (d'Est en Ouest) à l'inverse de toutes les autres planètes du système solaire.
De plus, la synchronisation particulière de la période de rotation de Vénus avec sa période de révolution est telle que Vénus présente toujours la même face à la Terre quand elle est au plus proche de celle-ci.

Vénus est souvent considérée comme la jumelle de la Terre. Elles ont en effet beaucoup de points communs:

  • Venus est seulement légèrement plus petite que la Terre (95% du diamètre terrestre et 80% de sa masse).
  • Les deux planètes possèdent quelques cratères qui indiquent la relative jeunesse de leur surface
  • Leurs densités et compositions chimiques sont similaires.
Ces similitudes amenèrent les astronomes à penser qu'en dessous de ses nuages denses, Vénus aurait pu être très semblable à la Terre et même héberger la vie. Malheureusement des études plus poussées de Vénus montrèrent qu'elle était en fait radicalement différente de la Terre.

Atmosphère de VénusLa pression de l'atmosphère de Vénus à sa surface est de 90 atmosphères, ce qui correspond à la pression qui s'exerce à un kilomètre de profondeur dans un océan terrestre. L'atmosphère vénusienne est constituée principalement de dioxyde de carbone (gaz carbonique) à 96% et d'azote à 3,5%. Les nuages de Vénus sont formés de petites gouttes d'acide sulfurique et se situent à une altitude élevée, entre 48 et 58 km au-dessus de la surface. Cette atmosphère très dense provoque un puissant effet de serre qui emprisonne l'énergie thermique issue du rayonnement solaire dans les couches proches de la surface où la température atteint 470 C (ce qui est suffisant pour faire fondre le plomb). La surface de Vénus est donc plus chaude que celle de Mercure bien qu'elle soit deux fois plus éloignée du Soleil.

VénusA une altitude élevée, de puissants vents de plus de 400 km/h font tourner la couche nuageuse autour de la planète selon une période d'environ 4 jours. Cependant, les vents proches de la surface ne dépassent pas quelques kilomètres par heure.

Tout comme la Terre, Vénus possédait sans doute de grandes quantités d'eau mais la température et la pression qui y règnent les ont entièrement évaporées. Si la Terre avait été plus proche du Soleil de seulement un dixième de sa distance actuelle (soit 15 millions de kilomètres), son évolution aurait été semblable à celle de Vénus.

La surface de Vénus consiste principalement en des plaines douces avec peu de reliefs. Elle présente aussi de vastes bassins de 400 à 600 km de diamètres, vestiges de cratères anciens. 60% de la surface sont ainsi constitués par une grande plaine parsemée de bassins, 24% sont constitués de collines d'une centaine de mètres. Surplombant la plaine vénusienne, deux régions montagneuses apparaissent: Ishtar Terra dans l'hémisphère nord (d'une taille comparable à l'Australie) et Aphrodite Terra le long de l'équateur (approximativement de la taille de l'Afrique du Sud). Aphrodite Terra présente des massifs de 9000 mètres de haut à l'ouest et 4500 mètres à l'est. Ishtar Terra comprend un immense plateau à une altitude de 3000 mètres, Lakshmi Planum, sur lequel on distingue à l'est le plus haut sommet de Vénus, le Mont Maxwell qui culmine à 11800 mètres.

Sif MonsDes images radars recueillies par la sonde Magellan montrent que la suface de Vénus est couverte de coulées de lave. Elle présente aussi de nombreux volcans tels que Sif Mons (similaire au Mont Olympus de Mars). Des découvertes récentes ont permis de conclure que Vénus possède toujours une activité volcanique mais uniquement en quelques points particuliers de la planète. De plus, la plupart de ces régions sont plutôt calmes depuis quelques centaines de millions d'années.

Il n'y a pas de petits cratères sur Vénus. Il semble en effet que la plupart des petits météores se consument entièrement dans l'atmosphère vénusienne avant d'atteindre la surface. Les cratères de Vénus semblent se présenter en petits groupes, ce qui indique que les plus gros météores qui atteignent la surface se brisent dans l'atmosphère.

Pancake VolcanoesLes régions les plus anciennes de Vénus ont environ 800 millions d'années. Un volcanisme intensif à cette époque a totalement recouvert Vénus d'une nouvelle surface en effaçant même les énormes impacts de météores qui devaient parsemer la planète.

CouronnesLes images de Magellan ont révélé une large variété de caractéristiques uniques, comme les "Pancake Volcanoes" qui semblent être des éruptions de laves très épaisses, ou encore les couronnes qui semblent être des dômes effondrés sur de larges chambres de magma.

L'intérieur de Vénus est probablement similaire à celui de la Terre: un noyau ferreux d'environ 3000 km de rayon, recouvert par un manteau de roches fondues. Des données récentes provenant de la sonde Magellan indiquent que la croûte de Vénus est plus dure et plus épaisse qu'on ne le pensait. Tout comme la Terre, les courants de convection dans le manteau produisent des pressions sur la surface qui s'exercent sur de relativement petites régions plutôt que sur des limites de plaques tectoniques comme sur la Terre. Ainsi, la croûte de Vénus ne serait en fait constituée que d'un seul bloc.

Vénus ne possède pas de champ magnétique, peut-être à cause de sa très lente rotation.

Vénus ne possède pas de satellite, bien qu'un mythe existe à ce sujet.

Vénus est très souvent visible à l'oeil nu. Parfois appelée (à tort) "étoile du matin" et "étoile du soir", elle est de loin "l'étoile" la plus brillante du ciel.


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Vénus ne possède pas de satellite.

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Controverses

  • On a des preuves que la surface de Vénus est assez active: elle se déforme continuellement et des coulées de lave récentes ont été remarquées. Mais il n'y a aucun phénomène de tectonique des plaques sur Vénus. Peut-être l'activité de la surface vénusienne est-elle due à sa température élevée.
  • L'effet de serre sur Vénus est beaucoup plus important que celui de la Terre à cause de l'atmosphère dense en gaz carbonique de Vénus. Mais pourquoi Vénus a-t-elle évolué si différemment de la Terre ?
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